《太平洋战争》
第706节

作者: 青梅煮酒1970
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  当晚范德致电弗莱彻,派出的陆战队飞机未能发现日军船队就返航了,电报并未提及费尔特机队。24日凌晨1时24分,“萨拉托加”号收到的一封电报将几乎所有人都激怒了。下午14时30分就回到恩德岛的“麦基诺”号通报说,日军由3艘运输船、1艘轻巡洋舰和3艘驱逐舰组成的船队在中午就“大幅改变了航向”。莱利并没有持续跟踪那支船队,而是到其它区域进行搜索。当他12时30分最后一次看到那支船队时,它正向西北方向撤离。也就是说由于情报传递的延误,费尔特机群起飞之前日军已经驶出了他们的攻击范围。

  随后的一条消息稍稍平息了大家的怒气。虽然费尔特未能找到日军船队—田中狡猾的及时调头使他根本不可能找到,但冒着时断时续的暴雨,费尔特成功将机群带到了亨德森机场。地勤人员立即给客人的飞机加油。岛上设备极其简陋,加油显得异常困难和费时。夜深之后,陆战队的9架“无畏式”在附近水域巡逻以防敌舰接近,费尔特和他的兄弟们则在自己的飞机旁整装待命,以便发现敌军随时出击。唯一敌情是一次短暂的炮击,美国人以为是日军潜艇所为,实际上那是“阳炎”号驱逐舰的杰作。攻击机群平安抵达仙人掌的消息让弗莱彻如释重负。现在他急需它们归队,以充实因“黄蜂”号离去被大大削弱的攻击力量。

  23日拂晓,田中运输一木支队第二梯队的船队正在瓜岛以北555公里处缓慢南行。南云机动部队和近藤先遣部队始终保持东南航向,在登陆船队背后370公里处斜穿过田中经过的航道。南云计划继续向东南航行,到24日黎明,他将在隆加东北460公里处潜伏占位,对可能在圣克里斯托瓦尔以南巡逻的美军航母实施突然打击。近藤将从南云的西南方向转移到东北方向110公里处,以巡洋舰上的水上飞机向东搜索555公里,同时对南云左翼实施警戒。如果塚原的基地航空部队当日未能轰炸隆加机场,南云将分出一支航母分队为田中提供空中保护,并在条件允许的情况下空袭瓜岛。

  由于原来“双鹤”组成的第五航空战队已升级成第一航空战队,南云又占着“茅坑”不挪窝,这样原忠一少将就被挤走,出任了第八巡洋舰战队司令官。他将坐镇“利根”号率“龙骧”号轻型航母及2艘驱逐舰执行上述掩护和空袭的双重任务。如此孱弱兵力执行上述任务纯属勉为其难。“龙骧”号只有9架鱼雷机和24架战斗机,用于自保尚且不足,更不用说去护卫田中和空袭瓜岛了。
  当莱利的“卡塔琳娜”出现在视野中时,一路战战兢兢的田中激灵灵打了一个冷颤。距离瓜岛如此之远就被敌军侦察机发现,预示着最后500公里航程注定将险象环生。坏消息很快接踵而至,遭“企业”号俯冲轰炸机攻击的“伊-11”号潜艇报告说,在距运输船队仅330公里处遭到敌军航母舰载机的攻击。由此看出,美军航母的北上速度比预计要快得多。此时距田中最近的三川清楚,几乎毫无战力的登陆船队一旦进入美军航母的打击半径将会面临何种结局,他立即命令田中调头北上,迅速脱离敌军航母舰队的攻击范围,等局势明朗后再做定夺。上午10时40分,田中调头转向北方。这也正是弗莱彻和范德的攻击双双落空的根本原因。

  美军航母突然出现在远比预想偏北的位置,着实让参战各路日军惊出了一身冷汗。于是近藤、南云和基地航空部队纷纷派出侦察机实施搜索。塚原没有从侦察机那里得到任何信息,只知晓沿115度线搜索的那架陆攻机不知所踪,看来已经遭敌毒手。其实这架飞机是遭遇恶劣天气坠毁的,美国人没有击落它的记录。南云在上午11时从重巡洋舰上弹射了5架水上飞机,又在下午14时派出8架鱼雷机在100-170度方向搜索了430到460公里。实际上他与美军的距离仍超过700公里,搜索自然毫无结果。

  南云的想法和弗莱彻一样,都想将自己隐藏起来等待对方先暴露行踪。他确信截止目前,机动部队尚未被敌军发现。为确保攻击的突然性,避免过早进入美军瓜岛陆基飞机和埃法特水上飞机的搜索圈,南云于17时40分下令舰队调头北撤,翌日清晨7时再重新驶向东南。近藤下午的搜索同样未能发现510公里外的美军舰队。他决定跟随机动部队行进至下午,然后继续朝东南行进到21时15分调头北撤,次日上午在南云以东110公里处调头南下。

  此时在特鲁克东南330公里处,“大和”号正在进行加油作业。得知恶劣气候导致陆基航空部队无法轰炸隆加时,山本在晚上22时向南云下令,第二天下午“派适当兵力打击瓜岛”,同时规定在美军航母没有同时出现的情况上才能实施这次攻击。南云遂令原少将的支队在翌日清晨4时脱离大队调头南下,当日下午轰炸隆加机场,同时充当引诱美军航母舰队现身的“诱饵”。
  和珊瑚海海战类似,23日的恶劣天气使得双方均未发现对手的确切位置。要不由6艘航母联袂主演的精彩对决将提前上演。麦凯恩的“卡塔琳娜”是从恩德岛出发的,而不是南云预计的偏南830公里的埃法特。如果天气情况良好,他们完全可以准确定位南云、近藤和田中的船队。近藤的1艘重巡洋舰甚至瞥见一架“卡塔琳娜”从头顶的漫天乌云中匆匆掠过。混沌的天空同样妨碍了拉包尔的陆攻机和肖特兰的水上飞机及时发现弗莱彻的舰队。但一场海空对决的舞台无疑已经搭设完毕,只等双方登台亮相了。

  24日清晨,弗莱彻率领缩水的第六十一特混舰队继续朝马莱塔以东165公里处的预定阵位徐徐航行,他的两艘航母上共有战斗机55架、俯冲轰炸机33架和鱼雷机22架。加上在瓜岛过夜的31架俯冲轰炸机和7架鱼雷机—多出的1架是之前前往瓜岛协调陆海通讯并送去有关器材的—弗莱彻共有舰载机148架。日出前20分钟,“萨拉托加”号起飞了8架“野猫”执行空中巡逻任务,“企业”号的20架轰炸机向北侧半圆搜索370公里,另有3架“无畏式”执行内圈空中巡逻任务。

  天空晴朗。和头天一样,在恩德岛附近游弋的“麦基诺”号放飞了6架“卡塔琳娜”,朝306到348度搜索1200公里,覆盖了布干维尔以东和东北的大片扇形海域—日军几乎所有舰船都处在上述区域。良好的能见度使6架飞机均与日军发生了接触。随后我们将会发现,糟糕的通讯系统导致“卡塔琳娜”的索敌成果全部化为乌有。
  在“大和”号上,山本的想法和弗莱彻大致相同。他计划在所罗门群岛以东、以南水域实施大面积搜索,寻找那支走位飘忽的美军舰队。当天近藤先遣舰队—1艘水上飞机母舰、5艘重巡洋舰、1艘轻巡洋舰、5艘驱逐舰,和南云机动部队—载有142架飞机的2艘重型航母、2艘战列舰、3艘重巡洋舰、1艘轻巡洋舰和8艘驱逐舰将向东南徐徐紧逼,一举围歼被定位的美军舰队,为田中船队的登陆杀开一条血路。与此同时,基地航空部队受命再次袭击隆加机场,为原定次日的登陆扫清障碍。原少将的袭击分队—载有33架飞机的“龙骧”号、“利根”号重巡洋舰以及“时津风”、“天津风”号驱逐舰将脱离南云大队,赶到田中登陆船队之前进入空袭隆加的距离。如果中午之前未能准确定位美军航母,“龙骧”号将对隆加机场发动奇袭,一举摧毁美军飞机于地面跑道。山本也清楚原的分舰队势单力薄,因此给了原两个选择:一是放飞舰载机后在原地等待它们返回;二是迅速北撤躲避美军可能的反击,返航飞机前往布卡机场降落。

  24日凌晨4时,郁闷的原少将率分舰队孤独南下,他此时的处境颇似珊瑚海海战中的“祥凤”号—后来的命运也大抵相同,只是随舰陪葬的水兵少了点而已。不过人家“祥凤”是被动牺牲,“龙骧”号却是主动去找死的。原也清楚,分舰队一旦进入美军瓜岛岸基航空兵或航母舰载机的攻击范围生还希望实在渺茫,于是准备采取山本的第一种方案。他的想法遭到了“龙骧”号舰长加藤唯夫大佐的坚决反对,后者认为应该由航母回收舰载机。偏偏原是个耳软之人,竟然稀里糊涂同意了加藤的意见。这下等于把“龙骧”号彻底葬送到萝卜地里去了。

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