《太平洋战争》
第691节

作者: 青梅煮酒1970
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  日期:2018-06-08 22:09:43
  (正文)
  三川清楚,舰队距瓜岛越近被发现的可能性也就越大。一旦行踪被敌军发现,身处狭窄水域的舰队势必遭到美军航母舰载机的猛烈打击。白天的每一分钟仿佛变得无比漫长,好在天色已经渐渐黑了下来。
  18时,三川下令各舰清理甲板上的易燃物,对弹药和鱼雷进行最后检查。18时40分,“鸟海”号向各舰发出了激励信号:“发扬帝国海军之夜战传统,建立必胜信心。全军将士务必沉着冷静,克尽全力。”随后他再次放飞3架水上飞机,核实盟军舰只夜间的停泊位置,并在夜战打响时适时投掷照明弹。20时30分,日军以“鸟海”号为首排成间距1200米的单纵列,各舰桅杆上挂起了长7米、宽1米的白色飘带,以28节高速杀气腾腾地闯入瓜岛海域!

  在“萨拉托加”号航母上,美军总指挥弗莱彻中将也在时刻关注着各处的战况。返航的战斗机飞行员报告说,曾看到X群运输舰排成三列纵队在瓜岛以北机动,北方的Y群“显然也在调整队形”,上述迹象似乎表明特纳的登陆船队很快就将离开。执行最后一批空中支援的俯冲轰炸机未能投弹就返回母舰,预示着登陆作战已接近尾声。糟糕的通讯或者特纳本身就未汇报使弗莱彻觉得,当天所有人员和物资均已卸载,没有人再提出新的困难。之前虽有消息说攻占塔拉姆伯格时遇到了一点麻烦,但预计很快就将拿下。由此可以看出,弗莱彻这个总指挥干得也颇为尴尬。

  虽然日军的三轮空袭并未对运输船队造成太大损伤,但美军航母在阻击日军的空战中同样付出了惨重代价。两天以来,第六十一特混舰队共损失战斗机21架,占总数的20%。同样是三艘航母参战,美军在中途岛只损失了19架—6架被击落13架迫降或损坏,另有3架随“约克城”号沉没。在珊瑚海战斗机的损失是12架—8架被击落4架迫降,另有9架被“列克星敦”号带入海底。加上7月21日“萨拉托加”号上的意外坠机事故损失的5架“野猫”,弗莱彻更感到护航战斗机数量不足。

  在弗莱彻眼中,刚刚爆发的三轮空战不过是一场漫长会战的前哨战。刚打两天就损失如此多的战斗机,不禁让他不寒而栗。此处远离珍珠港基地,之后相当长一段时间里损失的战斗机得不到任何补充。弗莱彻也知道自己指挥着美军的大部分航母,在1943年年中之前不会有新成员加入。日本不仅有能力在所罗门群岛集中起优势航母兵力,而且极有可能正在那么做。他最大的担心是航母舰队虽然冒了很大风险,却无法给敌人造成更大至少是相当的损失。弗莱彻认为,“虽然行动进展令人满意”,但航母舰队的重任才刚刚开始。在瓜岛机场具备使用条件并入驻一定数量的战机之前,第六十一特混舰队是阻止日军从海上实施反登陆作战的唯一坚盾,就像他和斯普鲁恩斯刚刚在中途岛所做的那样。虽然下午来自珍珠港的情报说“日军航母仍在本土海域”,但他必须考虑到可能出现的最坏情况,随时做好迎击日军机动部队的充分准备。情报不可能万无一失,轻信它们的结果是致命的。在珊瑚海和中途岛,日本人刚刚为这一理论做出了最好的诠释。

  现在最稳妥的做法是暂时保存实力,对付必将很快出现的敌军航母。开战已有两天,那些闻讯赶来的日军潜艇应该也快到了,来自水下的威胁每一小时都在增加。下午意外出现的携带鱼雷的中型轰炸机对美国人的航母肯定不是好兆头。尼米兹规定了和中途岛一样的限制,弗莱彻感到“除了遵从这个指示别无选择”。之前在珊瑚海和中途岛,他先后见证了“列克星敦”号和“约克城”号的陨灭,这种切肤之痛令他不想再让身边的航母出现任何闪失。航母的最大特点在于机动性,现在让它们长时间在狭窄水域滞留与日军陆基飞机打消耗战显然是不高明的。

  况且此时舰船的油料已显不足。珊瑚海海战中“约克城”号最后依靠柴油机进港的窘境犹在眼前。目前驱逐舰平均油量只有45.3%,6艘巡洋舰的油量为52%,无法满足在即将到来的决斗中实施快速机动。事实上后来当舰队在10日下午找到油轮时,“格雷森”号舰长弗雷德里克贝尔少校说,“我们的油舱很快就要见底了”。部分驱逐舰只剩下12-15%的燃油。
  日本人要想歼灭美军登陆部队,最好的办法是实施和美国人类似的远征。为了拦截并挫败敌军的类似行动,舰队就必须拉开距离补充燃油。包括诺伊斯、金凯德在内的大部分航母指挥官认为,日军航母很快就将现身,它们此刻可能已经在赶来的路上。下午15时25分,弗莱彻通过TBS告诉诺伊斯:“鉴于可能遭到敌鱼雷机攻击,我方战斗机数量又大幅减少,我建议立即撤走航母。如果戈姆利将军不同意,我们将再次回到目前的水域。”在与“黄蜂”号舰长弗雷斯特谢尔曼上校简单协商之后,诺伊斯在16时15分答复说:“对两个问题都赞成。”显然大家都认为,克拉奇利的护卫舰队在航母暂时缺阵时足以自保。航空参谋彼得森少校说,“撤退航母的决定是否正确至今仍有异议。从岸上陆战队员的角度看值得商榷,但如果从更广的战略角度看,它无疑是正确的。”老酒认为这种说法有一定道理,如果没有当晚萨沃岛海战的惨败,这一问题可能根本不存在。

  日落前11分钟,傍晚18时07分,在回收了所有舰载机后,弗莱彻打破无线电静默给远在奥克兰的戈姆利发出了一封电报—同时也抄送特纳、麦凯恩和诺伊斯:“战斗机数量从99架减少至78架。由于该地区敌鱼雷机及轰炸机数量庞大,我建议立即撤走全部航母。燃料告急,请您立即安排油轮到您决定的汇合地点。”
  18时37分,“萨拉托加”号收到了堪培拉发来的一则电报,称上午在布干维尔岛东南海岸发现日军3艘巡洋舰、3艘驱逐舰和2艘水上飞机供应舰或炮艇,大约位于隆加西北600公里、航向120度、航速15节。那正是“S-38”号潜艇之前发现的三川舰队。鉴于时间已过去大半天,如果这些舰艇直奔瓜岛可能已经接近了不少。弗莱彻希望在可行的前提下立即发起攻击。但舰长拉姆齐上校认为,航母无法在夜间实施搜索和攻击,除非有明亮的月光,但当天夜里恰恰没有。强行出击损失飞机的风险太大,更何况一场大规模的航母对决就在眼前。即使上述敌军果真来袭,克拉奇利有6艘重巡洋舰、2艘轻巡洋舰和15艘驱逐舰,而且全部配备了雷达,即使不能全歼敌军也足以自保。没有人再对撤退提出异议。于是不等戈姆利回电,18时57分,弗莱彻率三艘航母排成一路纵队以15节航速向东南撤退。到晚上20时已经远离了瓜岛水域。这一举动成了弗莱彻一生中最大的污点,也肯定与他之后不久被迫淡出作战一线有关。

  9日凌晨3时30分,弗莱彻收到了奥克兰发来的电报“批准撤走航母的提议”。戈姆利后来对此解释说,考虑到“敌军可能在我们的特混舰队缺油时大举进犯”,因此“不得不非常认真地考虑弗莱彻的请求”。他认为“身处现场的人总是对的”,因为“他对自己舰队的处境了如指掌,而我不是”。
  接到弗莱彻撤走航母的电报,特纳一下子蹦起了三丈多高。此举将导致他的运输船队直接暴露在日军战机的攻击之下,用特纳的话就是“变成了不折不扣的光屁股”。他不可能在缺乏空中保护的情况下冒再次挨炸的危险。20时45分,又气又急的特纳通知范德和克拉奇利立即赶到“麦考利”号上商讨对策。
  日期:2018-06-08 22:11:24
  (正文)

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