《太平洋战争》
第557节

作者: 青梅煮酒1970
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  日期:2017-09-25 22:13:46
  (正文)
  7日黎明前半小时,弗莱彻下令第十七特混舰队转向东南,迎着晨风放飞了“约克城”号10架侦察轰炸机,朝东北方向呈扇面展开搜索。6时45分,舰队速度逐渐提高到22节,“列克星敦”号起飞了4架野猫战斗机担任高空掩护,6架俯冲轰炸机也在低空执行反鱼雷机巡逻。两艘航母的甲板上,众多攻击机整装待发,飞行员个个摩拳擦掌跃跃欲试,紧张的空气触手可及。弗莱彻判断日军3艘航母很可能已进入自己的打击半径—反之亦然。取胜的关键在于敌人发现自己之前率先发现敌人并发出致命的一击。克瑞斯率第三大队出发后,弗莱彻率主力舰队转向北行,试图封锁乔马德航道。

  7时35分,“约克城”号侦察轰炸机中队副中队长基思泰勒上尉第一个发回了消息,在罗塞尔岛西北、距离第十七特舰约310公里位置发现了日军两艘重巡洋舰—那是五藤少将麾下的“衣笠”号和“古鹰”号正以12节速度驶向西北。如此目标显然不值得全力攻击,弗莱彻判断它的周围很可能有日军航母舰队存在,他决定按兵不动等一等再说。
  好消息很快再次传来。8时15分,约翰尼尔森上尉的侦察轰炸机发现了五藤少将的MO主攻部队主力,机枪手沃尔特斯特劳布立即发回了令人惊喜的电报:“在米西马岛以北不远处发现敌军2艘航母和4艘重巡洋舰,方位南纬10度3分,东经132度27分,航向140度,航速18到20节”。和刚才高木舰队一样,这也是开战以来美军第一次在可攻击范围内发现日军航母,遗憾的是美军侦察机犯了和日军类似的错误。

  弗莱彻判断这支日军航母舰队正朝着自己快速驶来,现在双方距离是415公里,比美军战斗机和鱼雷机的作战半径远了90公里。但如果速度和航向不变,双方间距很快就能缩小到让战斗机和鱼雷机陪同俯冲轰炸机一起出击的地步。弗莱彻和菲奇耐住性子等了一个小时,这无疑是极端危险的。因为有迹象表明,第十七特舰很可能已经被日军发现。之前在7时,“列克星敦”号战斗机引导官弗兰克吉尔上尉就曾经在舰队周围发现了疑似敌机的踪迹。8时33分,两艘航母的雷达同时发现了正西方向55公里处的可疑目标,4架执行空中巡逻任务的野猫立即进行了“一次惊心动魄的追逐”,但那个狡猾的目标还是很快在雷达屏幕上消失了。

  令人窒息的一个小时就这样安全地度过了。9时15分,菲奇向谢尔曼和巴克马斯特两位舰长下达了“攻击敌军航母”的命令。巴克马斯特询问航程较短的鱼雷机和战斗机是否一起出发,菲奇的回答是肯定的,他判断目前与敌人的距离大约在310公里左右,航母随后朝敌舰队方向行驶就可以使鱼雷机和战斗机执行完任务后安全返回。9时26分,第十七特舰转向东南迎风方向,第一架野猫战斗机从“列克星敦”号甲板上腾空而起。本次“列克星敦”号的全甲板攻击共起飞舰载机50架,其中俯冲轰炸机28架、鱼雷机12架、战斗机10架,攻击机群由航空大队长比尔奥尔特中校指挥。弗莱彻少将亲自来到了“约克城”号广播室,通过播音器鼓励美军飞行官沉着应战,奋勇杀敌。随后在9时44分,“约克城”号上43架飞机—其中俯冲轰炸机25架、鱼雷机10架、战斗机8架陆续起飞。比利伯奇少校受命领衔主演,辛德勒中校再次坐在了一架俯冲轰炸机的后座上。美军93架舰载机分成五个攻击编队,风驰电掣直扑发现日军航母的海域。

  放飞舰载机之后,弗莱彻下令舰队提速到23节,朝着290度方向航行。前方海面浪涛汹涌,天空乌云密布。
  10时21分,弗莱彻得到了一个不幸的消息,“尼奥肖”号油轮电称加油群在东南600公里海域遭到了3架日机的轰炸。3架飞机可以是舰载机,也可能是日军的陆基飞机或水上飞机。就在弗莱彻为此感到惶恐不安的时候,先前发回日军航母位置的尼尔森回到了舰上。当被问及发现那两艘航母的详细情况时,一脸懵圈的尼尔森反问道“什么航母”?经过仔细检查,原来尼尔森的编码设备调校不当,竟然将“两艘驱逐舰和4艘轻巡洋舰”误报成了“两艘航母4艘重巡洋舰”。10时31分,弗莱彻将这一惊人错误告诉了菲奇:之前的攻击受到误导,可能找错了攻击目标。除了泰勒和尼尔森,所有侦察机都未发回发现新的消息,恶劣的天气影响了他们的侦察效果,67度线的一架侦察机甚至只飞了305公里就被迫折回。现在摆在弗莱彻和菲奇面前的难题是:是召回已经飞远的攻击机群,还是让他们继续前进,指望找到更有价值的攻击目标?

  谢尔曼上校建议立即召回攻击部队,放弃进攻。但经验丰富的菲奇少将认为,即使海上只出现了2艘巡洋舰和4艘驱逐舰,在它们附近应该有更大的攻击目标,坚持让机群继续前往攻击地点,如果在附近海域没有发现其它更有价值的目标也可攻击那几艘敌舰。弗莱彻听取了菲奇的意见,决定冒险把此次攻击继续下去。
  很快就有好消息传来。作战参谋杰拉德加尔平中校急匆匆送来一份10时22分从莫尔兹比港航空指挥部发来的最新电文,1架岸基侦察机发回电报,“发现敌1艘航母、10艘运输船和战舰16艘,方位南纬10度34分,东经152度26分,航向120度,航速20节”。经过测算,新位置距尼尔森误报的位置仅仅只有55公里,突击机群只要稍微修正航向就能发现这一目标。这让弗莱彻稍稍松了口气,毕竟附近出现了一艘日军航母。他在10时45分将这一情况通知菲奇,并在10时53分用明码电报向攻击机群发出了补充命令:“扩大海上搜索范围,争取攻击航空母舰,万不得已也可打击敌巡洋舰。”

  向莫尔兹比港发回消息的是莫里斯霍根上尉,他奉命率第十九轰炸机大队第四三五中队的3架B-17轰炸机,在7日一大早出发前往日军最可能经过的德博因岛附近海域执行搜索和攻击任务。目前这一区域除五藤少将的MO主攻部队,还有梶冈少将的MO登陆部队和丸茂少将的支援舰队。电报发出之后,霍根上尉带领3架轰炸机对水上飞机供应舰“神川丸”号进行了攻击,仅仅只造成轻微损害。他们随后被“祥凤”号的日军战斗机驱走。

  五藤在7时50分接到了令人不安的消息,有人发现1架美军航母舰载机正在罗塞尔岛以北窥探他的主攻部队,那架飞机正是基思泰勒的。五藤据此相信美军航母就在附近,而自己的准确位置已经被美军发现,随时可能遭到美军陆基轰炸机和航母舰载机的联合攻击。此时高木舰队距离尚远,为躲避随时可能到来的打击,五藤让梶冈登陆部队暂时向北规避,自己则率MO主攻部队迎击美军的进攻。
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